De brand in Kroo Bay, Freetown, Sierra Leone

Door Boyd Heuvelman - Street Child vrijwilliger

Toen ik op de ochtend van dinsdag 5 maart wakker werd, werd ik begroet door één van de Street Child maatschappelijk werkers in Sierra Leone. Ik ben onlangs in Sierra Leone aangekomen om twee maanden vrijwilligerswerk te doen bij Street Child en dit was mijn eerste dag in Freetown. De maatschappelijk werkster legde uit dat ze me naar Kroo Bay zou brengen, één van de grootste sloppenwijken van Street Child. Die nacht was er een enorme brand geweest waarbij de hele buurt was afgebrand. Toen we ons naar het gebied begaven, werd ik geïnformeerd over wat er gebeurde en wat we zouden doen.

Nadat we ons een weg banen door de kleine straatjes, nauwelijks breed genoeg voor een volwassen man, kwamen we op een grote open plek met 2 voetbaldoelen. Dit was het voetbalveld van de gemeenschap, dat nu het thuis was geworden van de getroffen en dus dakloze gezinnen. Aan de andere kant van het voetbalveld was alleen puin en as. Niets had de brand overleefd - het was compleet vernietigd. Mij werd verteld dat het vuur begon bij het water / de baai, maar niemand kende de oorzaak van het vuur. Gelukkig is er niemand bij om het leven gekomen.

Ik liep net om de hoek naar de Street Child partnerschool die wordt gerund door We Yone, onze lokale partner. Street Child ondersteunt meer dan 200 studenten op de school. Ongeveer 60 van hen waren die dag niet op school. Deze kinderen hadden hun uniformen, potloden en boeken in de brand verloren. Hoewel ik door elke klas werd begroet door een vriendelijk welkomstlied, waren de lege stoelen oorverdovend. De schooldirecteur liet me rondkijken en gaf een meer gedetailleerd verslag van het vuur. Blijkbaar konden de brandweerlieden het vuur niet bereiken - simpelweg door de te kleine smalle straatjes.

Dus het was aan de leraren, de kinderen en leden van de gemeenschap zelf om tegen het vuur tevechten. Het duurde 3 uur. Eerst hebben ze al het water in de huizen opgebruikt, maar dat was niet genoeg, dus namen ze hun toevlucht tot het gebruik van zeewater, wat succesvol was.

Ik heb gewacht terwijl het team van We Yone noodartikelen ging kopen om na school aan de kinderen en hun gezinnen te verspreiden. Kleding, water, bakolie, toiletartikelen, potloden en schriftjes.

Tijdens het wachten ging de schoollunchbel over. Zelfs na zo'n recente tragedie renden de kinderen nog steeds zingend en klappend rond. Zo'n aanblik gaf me een gevoel van hoop. Er was een jongetje dat naar me snelde. Hij stond naast me terwijl ik te lang voor hem was, zelfs zittend. Hij sloeg zijn arm om de mijne en keek trots rond om te zien of iemand had gezien wat hij had gedaan, hij kon niet ouder zijn dan 5. Toen ik daar zat te wachten tot de spullen waren afgeleverd, besloot ik de kleine jongen een spelletje uit mijn kindertijd te leren; duimen-oorlog. Na een tijdje begreep hij het idee en speelden we het spelletje vrolijk. Ik ontmoette hem later tijdens de distributie van items en besefte dat zo'n jonge, onschuldige jongen op deze manier had geleden zeker de motivatie was om nog harder te werken.

De kleren waren eindelijk aangekomen en we begonnen de kleding van de jongens en meisjes in verschillende stapels te scheiden. We gebruikten de schooltafels om een grote tafel van soorten te maken. Hierna kwamen de andere items aan bod. Het kostte wat tijd, maar uiteindelijk kreeg het team alle getroffen schoolkinderen samen met hun ouders of broers en zussen. Ze zouden in paren van twee komen om hun spullen te halen. Een blikje bakolie moest gedeeld worden tussen 2 families. Na het uitzoeken van dit alles, bleven we achter met wat extra items en kleding. We hebben besloten dat deze moeten worden gegeven aan andere leden van de gemeenschap die getroffen zijn door de brand. Het duurde niet lang voordat de kinderen naar de school snelden en zich door de deuropening proptenen om onze steun te krijgen. De dankbaarheid was groot.

Ik kreeg de kans om met één van de meisjes, die door het vuur getroffen was, te praten. Ze had een brandwond op haar rechterarm. Ze nam me mee naar het voetbalveld en stelde me aan haar familievoor, bestaande uit haar grootmoeder, zus en neven. Hun schuilplaats had een dak maar dat was het zo'n beetje. Ze zaten in een hoek van het veld met een paar houten palen om hen heen. Het was niet groter dan 2 x 2 meter. Dit was hun nieuwe 'thuis' maar ze waren blij om het aan me te laten zien.

Op dit moment hebben deze kinderen geen thuis en hebben hun gezinnen geen middelen om te leven. In dergelijke omstandigheden waarin de gemeenschap geen banksysteem gebruikt, is je huis ook je bedrijfje en je leven. Ze hebben niets en ze slapen op straat. Dit is hun realiteit nu.

 
Boyd Heuvelman